1981-ben több mint 1000 lakosa volt, 2010-ben már csak öt főt számláltak a Pennsylvania állambeli Centralia városában. Bár a településen uralkodó körülményekhez képest még az is csoda, hogy egyáltalán maradtak itt lakosok.

 A várost 1841-ben alapították, fénykorát pedig akkor élte, mikor megnyitották a település első szénbányáját, 1854-ben. Ekkor a városka rohamos fejlődésnek indult, egymás után épültek az iskolák, templomok, boltok. Több mint 100 évig zavartalanul folyt itt az élet, egészen 1962 májusáig, amikor is a város vezetősége megbízta a helyi tűzoltókat, hogy az Amerikai Háborús Hősök Emléknapjának ünnepségére takarítsák ki a várost. A tűzoltók el is végezték a feladatot, majd az összegyűjtött szemetet a régi bányajáratokba hordták, ahol meggyújtották és elégették őket.

Centralia főutcája, amikor még házak álltak az út menténForrás: wgal.com

A hulladék el is égetett, ők pedig a maradék parazsat eloltották. A város vezetői csak később döbbentek rá, hogy a tűzoltók kis akciója milyen nem várt következménnyel járt:

a tűzgyújtás miatt a föld alatt lévő hatalmas mennyiségű szénkészlet nagy része továbbra is izzott, és az izzás egyre csak terjedt.

Mivel azonban ennek a föld alatti izzásnak látható nyoma nemigen volt, nem is törődtek a problémával egészen 1979-ig. Akkor jöttek rá, hogy a baj valószínűleg nagyobb, mint gondolták, amikor a város egyik benzinkútjának a föld alatti tartályaiban az üzemanyag 78°C-ra melegedett.

Az átforrósodott talaj gyorsan pusztítottForrás: SometimesInteresting.com

Ahhoz, hogy a hatalmas mennyiségű izzó szenet eloltsák, a városnak több millió dollárra lett volna szüksége. Centralia azonban nem volt olyan anyagi helyzetben, hogy ezt finanszírozni tudják, így 1984-ben úgy döntöttek, evakuálják inkább az embereket. Néhányan egyébként ellenálltak a kitelepítésnek, így lehetséges, hogy még 2010-ben is volt egy-két lakosa a városkának.

Ahol régen házak álltak, ott ma egy ház jelzi az emberi jelenlétetForrás: Wikipedia

A kilencvenes években még tettek néhány erőfeszítést a helyzet javítása érdekében, például próbálták megjavítani a hő miatt megnyílt utakat, de minden hiábavalónak bizonyult. 

2002-ben elvették a város irányítószámát, ezzel pedig halottnak nyilvánították.

A szén pedig mai napig izzik és terjed a föld alatt, helyenként mérgező koncentrációban tör fel a szén-monoxid, máshol pedig olyan forró a talaj, hogy állni se lehet rajta.

A felszín alatti égés okozta nagy repedés a PA 61 autópályán, amely most zárva van.Forrás: AFP